În fiecare zi, în acest depozit de la periferia orașului Andover, un oraș mic și liniștit din sud-estul Angliei, 700 de roboţi aleargă dintr-o parte în alta pentru a procesa comenzile celor aproape 650 de mii de clienţi ai magazinului online Ocado.

Asemnănat cu un stup, depozitul este poate cel mai avansat centru tehnologic din lume. În loc de lăzi de transport pe benzi interminabile, compania utilizează un sistem tridimensional de reţea pentru a împacheta comenzile clienţilor. Roboţii de dimensiunea unei maşini de spălat au o traiectorie fixă, se opresc doar pentru o secundă să ridice produsele comandate şi să le pună în coşul de cumpărături în funcţie de comenzile primite. Un sistem de control al traficului aerian corectează mişcările celor 700 de roboţi care îşi desfăşoară activitatea într-un zonă de dimensiunile a trei terenuri de fotbal. La scară largă, pare o tablă de șah, populată în întregime de roboți. Misiunea lor este simplă - să fie mai ieftini și mai eficienți decât oamenii și se descurcă de minune la asta.

Fiecare robot are o braţ pe care-l folosește pentru a apuca produsele și a le trage în interior. Pare ceva science-fiction, ca o răpire extraterestră într-un raion de supermarket. Însă procedura este destul de simplă, controlată totuși în cele mai mici detalii. Roboții pot muta cutiile într-o locație nouă sau să le trimită către o stație de colectare. Aici intervin oamenii, care iau obiectele necesare din cutie și le pregătesc pentru livrare. Mai exact, oamenii împachetează și despachetează, în timp ce roboții sortează și rearanjează acest vast inventar 24 de ore pe zi.

Supermarketul britanic și-a făcut un nume în ultimii ani datorită automatizării locurilor de muncă din depozite. Reprezentanții companiei au în plan să vândă tehnologia și altor lanțuri de magazine alimentare. Și a bătut în ultimul an palma cu lanțuri de supermarketuri din Franța, Canada și Suedia. Iar de curând, al treilea cel mai mare retailer american, Kroger, a încheiat un acord cu Ocado pentru automatizarea depozitelor. Este primul acord încheiat în Statele Unite, iar asta înseamnă de fapt concurența directă cu gigantul Amazon.

Este un exemplu clar al valului de automatizare care a lovit țările din întreaga lume. Estimările speciliaștilor în ceea ce privește preluarea locurilor de muncă de către roboți variază, însă studii recente sugerează că aproximaiv 14% din ocupațiile din țările dezvoltate precum Statle Unite, Canada sau Japonia prezintă un risc ridicat. În plus, un raport Price WaterhouseCoopers a constatat că numai în Marea Britanie, peste un milion de lucrători din logistică sunt expuși riscului de a-și pierde locul de muncă în următorii 15 ani.

Totuși, trebuie să admitem că în mod individual, roboții nu sunt inteligenți; ei nu iau decizii pentru ei înșiși. Acţiunile lor sunt coordonate tot de oameni. Așa că, în timp ce accentul se pune pe progresele tehnologice, pe tot mai multă automatizare, nu trebuie să uităm că deasupra acestor mașinării există oamenii.