SpaceX a încercat - cum face la fiecare misiune - să aterizeze înapoi pe Pământ booster-ul rachetei. Acesta este cel care propulsează capsula Dragon în spațiu și o ajută să iasă de sub gravitația planetei, apoi se desprinde și se întoarce pe Terra, într-un loc pre-stabilit, pe o platformă în ocean sau pe uscat. Booster-ul, care conține combustibilul necesar lansărilor și aterizărilor, este apoi recondiționat și folosit din nou.

Refolosirea booster-ului - cea mai costisitoare parte din construcția unei rachete - este o revoluție în domeniul aeronauticii. SpaceX este prima companie comercială sau de stat care a reușit această performanță, salvând în acest fel sute de milioane de dolari. În același timp a redus semnificativ costul misiunilor în spațiu. Este strategia de afaceri care, dacă va funcționa în continuare ca până acum, îi va împlini lui Elon Musk visul de a ajunge pe Marte.

Luni însă, lucrurile nu au mers până la capăt conform planurilor. Booster-ul folosit în această misiune era programat să aterizeze pe uscat, în Cape Canaveral, Florida. Însă, în timp ce plonja înapoi spre Pământ, cu combustibil rămas în rezervoare, un sistem crucial a refuzat să funcționeze. Momentul extrem de tensionat a fost surprins de camerele din sediul SpaceX din Hawthorne, California, care rulau live evenimentul, așa cum se întâmplă la fiecare misiune a companiei.

Cu mai puțin de un minut înainte să ajungă înapoi pe Terra și la o viteză de câteva sute de kilometri pe oră, boosterul a început să „tremure” și să se învârtă necontrolat. Suficient pentru ca angajații SpaceX să intre în panică. Feed-ul live a fost întrerupt.

Pentru câteva zeci de secunde a părut că booster-ul a fost scăpat de sub control de sistemele automatizate care controlează lansările și aterizările. Toată lumea se aștepta ca acesta să explodeze. Însă după câteva zeci de secunde de tensiune maximă, angajații SpaceX au sărit în sus de bucurie, ușurați.

Elon Musk a explicat mai târziu ce se întâmplase de fapt. SpaceX are un plan de back up, pe care l-au și exersat în trecut. Booster-ul a „aterizat”, cât de ușor a putut având în vedere că pica din spațiu, în Oceanul Atlantic.

„Falcon a aterizat pe apă. Pare să nu fie afectat și încă transmite date. Au fost trimise vase pentru recuperarea lui”, a scris CEO-ul SpaceX pe Tweeter. Acesta a adăugat că booster-ul va fi folosit pentru o misiune internă.

Fanii SpaceX l-au criticat pentru întreruperea feed-ului live în aceste momente critice. Musk le-a dat dreptate și a promis că va posta online imaginile. Fapt care s-a și întâmplat.

Clipul de 45 de secunde este filmat de camera montată chiar pe booster, pentru monitorizarea misiunilor. În imagini se vede cum motoarele dispozitivului se aprind, încercând să stabilizeze booster-ul. Cele patru picioare de aterizare se deschid la timp, însă sub ele se vede doar apă. Booster-ul „aterizează” în ocean, rămâne câteva clipe în poziție verticală, apoi cade ca un copac tăiat în apă.

Elon Musk a explicat, într-un mesaj postat tot pe Twitter, că bosster-ul este dotat cu patru „aripi” din titan (n.r. - seamănă cu niște vafe), a căror deschidere este declanșată de niște pompe hidraulice. Acestea au rolul de a ghida booster-ul spre locul destinat aterizării și de a stabiliza dispozitivul în timpul acestui proces. Luni noapte, însă, una dintre aceste pompe nu s-a declanșat. Așa că booster-ul a deviat de la destinația stabilită și s-a destabilizat în timpul aterizării, învârtindu-se necontrolat. Musk a spus că va instala un sistem de back-up pentru acestea, astfel încât scenariul deluni să fie evitat pe viitor.

Momentul a fost surprins și de pe Terra, de Chris Gebhardt, angajat al NASASpaceFlight.com, care filma aterizarea. Însă acesta nu a putut surprinde căderea booster-ului în ocean, din cauza copacilor și a vegetației de pe mal.

Elon Musk a postat însă și un clip în care este surprins, foarte clar, acest moment.

Rachetele care sunt pierdute de sub control sunt de obicei explodate controlat în aer, de un sistem automat de autodistrugere, care poate fi declanșat în orice moment. Acest sistem a fost implementat pentru situații critice în care racheta este pe cale să cadă în zone populate sau riscă să distrugă echipamente foarte scumpe.

În acest caz, pentru că SpaceX are implementată o procedură de siguranță pentru „aterizarea” în apă, pe care au testat-o anterior, nu a fost cazul.